Mucuna pruriens L. (DC) es una leguminosa trepadora,  conocida como cowitch, frijol terciopelo o alkushi, entre otros nombres populares.

Todas las partes de esta planta se han utilizado durante mucho tiempo en el sistema médico tradicional ayurvédico para el tratamiento de múltiples trastornos. En el caso de las semillas, se usan en casos de mordeduras de serpientes, como vermífugo, en disfunciones sexuales, tos, tuberculosis, impotencia, trastornos reumáticos, dolor muscular, gonorrea, esterilidad, gota, dismenorrea o diabetes1,2.

Las semillas de M. pruriens también se han consumido como alimento en diversas partes del mundo, principalmente en el sur de China y este de la India, siendo en la actualidad un cultivo popular de zonas tropicales e intertropicales. En las semillas se encuentra una elevada concentración (4-7%) del aminoácido L-3,4-dihidroxifenilalanina (L-DOPA) o levodopa, el precursor directo del neurotransmisor dopamina que se utiliza ampliamente en el tratamiento de la enfermedad de Parkinson (EP). La levodopa fue aislada por primera vez a partir del haba (Vicia faba L.) en 1910 y su estructura química se estableció definitivamente en 19133.  La elevada cantidad de L-DOPA presente en esta planta puede deberse a un fenómeno alelopático (liberación de compuestos químicos por las plantas en el medio ambiente, que podrían influir en el crecimiento y desarrollo de las plantas vecinas), ya que inhibe el crecimiento de especies vegetales cercanas4.  De hecho, a M. pruriens se la considera una planta invasora, ya que crece rápidamente sin ninguna medida particular necesaria para asegurar su supervivencia, además de poseer una muy baja susceptibilidad a las plaga de insectos y alto poder nematicida5.

Varias investigaciones han propuesto que las semillas de esta planta y determinados extractos obtenidos a partir de las mismas, poseen actividades antiparkinsonianas, antidiabéticas, afrodisíacas, antioxidantes, antineoplásicas, antiepilépticas, antimicrobianas, antihelmínticas, antiinflamatorias, analgésicas, hipotensoras, antihipertensivas y antipiréticas6,7,8. En este documento se revisarán las acciones neuroprotectoras, las que tienen que ver con determinadas disfunciones sexuales, las antidiabéticas y las alexitéricas (que combaten la acción del veneno).

Mucuna pruriens

Acción neuroprotectora

Desde su introducción a finales de la década de 1960, la levodopa se ha mantenido como la terapia estándar más eficaz para el tratamiento de la enfermedad de Parkinson (EP)9.

El polvo obtenido de las semillas podría tener utilidad clínica en el tratamiento de la hiperprolactinemia y la enfermedad de Parkinson, ya que contiene alta concentración de L-DOPA, una fuente vital de dopamina10,11. También se ha comprobado sus efectos neuroprotectores debidos principalmente a la restauración de los contenidos de monoaminas endógenas, incluida la dopamina en la sustancia negra, lo que indica su acción dopaminérgica a nivel cerebral12. En varios modelos experimentales de depresión, extractos hidroalcohólicos obtenidos a partir de semillas de M. pruriens mostraron una acción antidepresiva, que puede estar mediada por una interacción con el sistema dopaminérgico13.

El contenido de dopamina en el tejido cerebral se reduce cuando se bloquea la conversión de tirosina a L-DOPA. L-DOPA, el precursor de la dopamina, puede atravesar la barrera hematoencefálica convirtiéndose en dopamina y restaurando la neurotransmisión, no obstante, se ha comprobado que extractos propanólicos, que contienen una cantidad insignificante de L-DOPA, también han mostrado actividad neuroprotectora significativa, lo que sugiere que los extractos completos de semillas de M. pruriens podrían ser superior a la L-DOPA pura, con respecto al tratamiento de la EP. A nivel celular, la L-DOPA también se puede oxidar hacia la melanina.

El tratamiento con polvo de M. pruriens  preparado directamente a partir de semillas tostadas, sin procesamiento farmacéutico ni compuestos adicionales (aditivos), en una sola dosis: 17,5 mg/kg, o bien 12,5 mg/kg, resultó no ser inferior a la acción de  levodopa/benserazida dispersable en todas las medidas de eficacia y seguridad evaluadas, según un estudio cruzado,  doble ciego, aleatorizado, controlado, realizado en dieciocho pacientes (13 hombres, 5 mujeres) con EP avanzada, todos con alteraciones motoras y discinesias14.

En otro estudio, ocho pacientes con EP con una respuesta a L-DOPA de corta duración y con discinesias de período, completaron un ensayo clínico aleatorizado, controlado, doble ciego cruzado. A los pacientes se le administraron dosis únicas de L-DOPA/carbidopa estándar  200/50 mg respectivamente y 15 y 30 g de una preparación de  M. pruriens  en orden aleatorio a intervalos semanales. En comparación con LD/CD, la preparación de 30 g de  M. pruriens dio lugar a un inicio de efecto considerablemente más rápido, sin diferencias significativas en discinesias o tolerabilidad. El inicio rápido de acción y el mayor tiempo sin el aumento concomitante de discinesias, en la formulación a base de polvo de semilla de mucuna, sugieren que este producto vegetal podría tener ventajas sobre las preparaciones convencionales de L-DOPA en el manejo a largo plazo de la EP15. Varios estudios han demostrado que el perfil farmacocinético de las semillas de M. pruriens es distinto de la levodopa sintética, lo que probablemente reduzca las complicaciones motoras adversas16.

El efecto neuroprotector de las semillas de M. pruriens también está directamente relacionado con su acción antioxidante17.

Disfunciones sexuales

El polvo de semilla de M. pruriens (5 g al día, vía oral), mejora la respuesta frente a situaciones de estrés psicológico, mostrando también un marcado efecto antioxidante y mejora de la calidad del semen , según los resultados de un estudio realizado en 60 hombres infértiles18. Otros estudios19,20 han evidenciado un aumento del número y la motilidad de los espermatozoides en hombres infértiles, después del tratamiento con M. pruriens.

Extractos metanólicos carentes de L-DOPA se han utilizado con éxito en estudios in vitro e in vivo en casos de disfunción eréctil, tanto en animales normales como con diabetes. Los principios activos responsables de esta acción podrían ser catecoles y sus derivados, así como compuestos polifenólicos21.

Efecto antidiabético

En las semillas de M. pruriens se ha determinado la presencia de D-chiro-inositol y sus derivados. El  D-chiro-inositol mejora la sensibilidad a la insulina y contribuye a una correcta regulación de la glucemia, a través de un novedoso sistema de señalización insulino-mimético. También está implicado en el mantenimiento de los perfiles normales de lípidos, la función cardiovascular y la función ovárica, contribuyendo también a regular el estrés inflamatorio y modular la actividad de la serotonina22.

Efecto protector contra el envenenamiento por veneno de serpiente

  1. pruriens es una de las plantas que han demostrado ser activas contra el veneno de serpiente y para prevenir los efectos tóxicos, que se desencadenan principalmente por toxinas potentes como neurotoxinas, cardiotoxinas, citotoxinas, fosfolipasa A 2 (PLA2) y proteasas. Se han asilado determinadas proteínas presentes en las semillas de M. pruriens (MP-4), cuya acción contribuye significativamente a la actividad de neutralización del veneno de serpiente a través de un mecanismo indirecto mediado por anticuerpos23. En modelos animales se ha podido comprobar como extractos de semillas de M. pruriens podrían usarse para neutralizar la letalidad del veneno de la cobra asiática (Naja naja)24, e incluso se ha podido comprobar experimentalmente su efecto profiláctico25.
  2. pruriens es una planta excepcional. Por un lado, además de ser un alimento muy completo, ya que es rica en ácidos grasos esenciales, aminoácidos y minerales, también contiene valiosos principios activos. Los estudios citados en esta revisión sugieren que las semillas de esta planta y sus extractos pueden ser de valor terapéutico, aunque se necesita más trabajo para investigar con más detalle el material de partida utilizado, su método de preparación, la dosis eficaz y sus posibles interacciones farmacológicas, para incluirla con éxito en variados protocolos de tratamiento y prevención de muchos trastornos. En cualquier caso, el uso de M. pruriens puede convertirse en una alternativa potencial a los medicamentos basados ​​en levodopa en zonas dónde no se tenga acceso a este fármaco.

José Daniel Custodio
Licenciado en Biología

Referencias

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